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São Nicolau era muito generoso. Diz a lenda que para auxiliar três moças que não tinham dotes para o casamento e poderiam assim ficar desamparadas, jogou um saco de moedas pela chaminé da casa, as quais caíram dentro de sapatos e meias que estavam no fogão.

Sua figura popularizou-se por sua generosidade, em especial com as crianças, por isso foi nomeado patrono delas pelo povo da Holanda, e sua fama pouco a pouco se espalhou.

A fama de generoso do bom velhinho, que foi considerado santo pela Igreja Católica, transcendeu sua região, e as pessoas começaram a atribuir a ele todo tipo de milagres e lendas. A uma delas lhe deveu o mito de distribuidor de presentes que lhe converteria finalmente em Santa Claus.